Un séjour au Japon ne saurait être complet sans une visite dans un onsen, ou source chaude naturelle. Se baigner dans l'un des célèbres onsen du Japon est une des expériences les plus relaxantes de cette planète, durant laquelle vous sentirez l'eau de la source thermale vous réchauffer, apaisant tout votre corps. Si de nombreuses personnes s'y rendant pour la première fois peuvent être intimidées par le fait d'être nu devant d'autres baigneurs, laissez votre crainte au vestiaire et sentez-vous parfaitement rafraîchi et revigoré.

Vue d'Ensemble

S'il y a bien une chose que les Japonais adorent, c'est les bains. Vous remarquerez que dans la plupart des maisons japonaises, la baignoire est séparée de la douche, puisqu'on cherche à se relaxer dans l'eau chaude à la fin de la journée et à faire disparaître le stress accumulé au quotidien. Il existe même une phrase japonaise, hadaka no tsukiai (littéralement, "relation nue") traduisant le fait que les liens sont renforcés en prenant un bain ensemble, sans rien cacher à l'autre.

Les premières preuves de personnes se baignant dans des onsen remontent au VIIe siècle et depuis, cette activité est depuis devenue la première forme loisir pour le peuple japonais. Toutefois, un onsen ne se limite pas à un bain ordinaire : prendre un bain dans un onsen présente de nombreux bienfaits pour la santé en raison de ses nombreux minéraux. Nombre de onsen (d'après la légende) ont été découverts lorsque des personnes ont aperçu des animaux blessés s'y baigner afin de se soigner, tandis que les samourais auraient recours aux onsen pour guérir les blessures reçues sur le champ de bataille. Il a été prouvé scientifiquement que prendre un bain dans un onsen peut aider à rester en bonne santé et remédier à de nombreux maux, certaines blessures, une haute pression sanguine, des maladies, des problèmes de peau, du diabète et bien d'autres, grâce à la composition minérale de l'eau.

Figurant parmi les pays comptant le plus de volcans en activité au monde, le Japon dispose de milliers de onsen à travers son archipel, bien que la majorité d'entre eux se trouvent à la campagne. Chaque onsen ayant sa propre composition minérale, ses charmes et ses spécialités, il n'est pas exagéré de dire qu'aucun onsen n'a son pareil.

Sur les plans, les onsen sont généralement signalés par le kanji de l'eau chaude 湯 (yu), le hiragana ゆ ou le symbole , mais beaucoup sont aussi annexés à des ryokan japonais et à des hôtels.

Types de Bains

Au Japon, les onsen et les bains publics sont de formes variées, chacun ayant ses propres caractéristiques. Vous trouverez ci-dessous les types de bains que vous pourrez rencontrer :

  • Onsen (温泉) — Souvent traduit par le terme "sources chaudes", en français. Techniquement, la température de l'eau d'un onsen doit être de plus de 25 degrés Celsius et contenir au moins l'un des 19 éléments figurant dans la "Loi Onsen" officielle japonaise (il n'y a vraiment qu'au Japon qu'on trouverait une telle loi !) telles que le lithium, le soufre, le chlorure de sodium et le fer. Les onsen remplissant toutes ces conditions de manière naturelle et avec une eau provenant de sources chauffées à l'énergie géothermique sont appelés tennen onsen (天然温泉), ou "onsen naturels", en opposition aux jinko-onsen (人工温泉), ou "onsen artificiels" qui remplissent les mêmes conditions de manières artificielle. On les classe généralement en termes de onsen "volcanique" ou "non-volcanique".
  • Roten-buro (露天風呂) — Onsen en extérieur dans lequel vous pouvez vous baigner et vous détendre, entouré de la beauté naturelle paisible du Japon. Ce type de bain peut aussi être appelé noten-buro (野天風呂).
  • Sento (銭湯) — Bain publique. Les sento se distinguent des onsen dans le sens où ils sont composés d'eau chaude sortie de robinet plutôt que d'une eau minérale. Egalement utilisés par les japonais, et plus répandus dans les grandes villes que les onsen.
  • Super-sento (スーパー銭湯) — Sorte de "parc sur le thème des bains publiques", abritant souvent une grande variété de services dont des bains de différents types et compositions minérales (souvent artificielles), des saunas, des massages, des restaurants, des zones de repos etc. Le Spa World d'Osaka est un bon exemple de super-sento.
  • Dai-yokujo (大浴場) — Désigne souvent le grand bain que l'on peut trouver dans un hôtel ou un ryokan, pouvant ou non être un onsen (c'est à dire, contenant les minéraux figurant sur la liste ou non). Peut aussi être appelé yokujo (浴場).
  • Ashi-yu (足湯) — Bain de pied. Ces bains peuvent se trouver dans la rue, et sont généralement gratuits dans certains villages onsen et villes balnéaires. Il s'agit d'une manière pratique et rapide de se réchauffer.
  • Utase-yu (打たせ湯) — Onsen dans lequel l'eau s'écoule comme une cascade. Les baigneurs s'assoient sous la chute d'eau afin qu'elle leur tombe dessus en une sorte de massage. L'Onsen Sachi-no-yu est un exemple de ce type de bain.
  • Mizu-buro (水風呂) — Bain d'eau froide, généralement annexé au bain principal d'un onsen ou d'un sento.
  • Kashikiri-buro (貸し切り風呂) — Littéralement "bain privé", souvent situé dans des hôtels luxueux et les ryokan. Ce type de bain est aussi aussi être appelé kazoku-buro (家族風呂), ou "bain familial".

Comment Se Baigner dans un Onsen

  1. Payez le droit d'entrée ainsi que tout autre frais, tels que la location de serviettes et de savon (cela peut parfois s'effectuer à l'aide d'une machine à tickets).
  2. Entrez dans les vestiaires et les bains appropriés : ceux pour les hommes ont généralement une tenture bleu marine et sont pourvu du caractère (otoko), tandis que ceux pour les femmes ont une tenture rouge avec le caractère  (onna).
  3. Retirez tous vos vêtements et accessoires dans les vestiaires et placez-les dans l'un des paniers ou casiers.
  4. Entrez dans la zone dédiée aux bains, mais n'apportez qu'une petite serviette.
  5. La quasi totalité des douches est équipée d'un tabouret et d'un bac. Attrapez le bac, prenez de l'eau du bain et versez-la sur vous (environ 10 fois), en commençant par vos pieds et vos jambes, avant de remonter jusqu'à la tête.
  6. Lavez vous méticuleusement le corps avec du savon, en utilisant la petite serviette. Asseyez-vous sur le tabouret pour éviter que des éclaboussures ne tombent dans le onsen. S'il n'y a pas de douche (ce qui est le cas dans certaines sources chaudes anciennes) vous pouvez entrer dans le bain après l'étape précédente. Rincez et essorez la serviette lorsque vous avez terminé.
  7. Profitez et détendez-vous dans le onsen, mais faites attention au moment d'entrer dans le bain : la température de l'eau est généralement entre 40 et 44 degrés Celsius. Entrez doucement dans le bain, en commençant par vos pieds et vos genoux avant d'avancer progressivement jusqu'à immerger vos épaules. Baignez-vous pendant environ 5~10 minutes, puis asseyez-vous sur le bord du bain pour vous reposer, et recommencez le même processus deux ou trois fois. Prendre un bain pendant plus de 30 minutes peut être dangereux.
  8. Essuyez-vous le corps autant que possible avec la petite serviette, avant de retourner dans les vestiaires.

Etiquette & Points Importants

Avant de prendre un bain :

  • Presque tous les onsen nécessitent un droit d'entrée. Les prix peuvent aller de 200 à 2 000 yens (habituellement entre 400 et 800 yens). En général, les sento sont plus abordables, tandis que les super-sento ont tendance à être plus coûteux en raison du grand nombre de services proposés.
  • De nombreux onsen proposent de grandes et de petites serviettes à la location pour 300 à 500 yens environ, bien que vous êtes libre d'apporter les vôtres.
  • La plupart d'entre eux dispose de savon et de shampooing, mais si ce n'est pas le cas et que vous n'avez pas apporté les vôtres, on vous demande également d'en acheter.
  • De nombreux ryokan et hôtels (mais pas tous) ouvrent leur onsen au public, généralement en l'échange d'une rémunération : ne pas séjourner là-bas ne signifie donc pas forcément que vous ne pourrez pas utiliser leur onsen.
  • Rendez-vous aux toilettes à l'avance : la plupart des vestiaires n'en sont pas équipés.
  • La majorité des onsen dispose de bains séparés pour les hommes et les femmes : assurez-vous de prévoir une heure et un lieu où vous retrouver avant de prendre votre bain.
  • Certains bains ont des horaires différents selon le sexe : assurez-vous de vous baigner durant le bon créneau horaire. De nos jours, les  konyoku (混浴), ou bains mixtes sont rares (sauf pour les kashikiri-buro).
  • Pour éviter une déshydratation, il est recommandé de boire de l'eau avant de vous baigner. D'autre part, ne buvez pas trop d'alcool avant de prendre votre bain : la majorité des onsen vous demandera de quitter les lieux si vous êtes ivres.
  • On vous encourage aussi à vous abstenir de manger avant le bain.
  • Si vous séjournez dans un ryokan, reposez-vous 30 minutes dans votre chambre avant de vous rendre au onsen.
  • Si certains onsen ont assoupli leurs restrictions, telle qu'une loi générale selon laquelle les personnes tatouées doivent couvrir leur(s) tatouage(s), ou se voient complètement interdire l'accès au bain. Au Japon, les tatouages sont associés à la mafia japonaise (yakuza).

Lorsque vous vous baignez :

  • Il est primordial de vous doucher avant de vous baigner : le bain en lui-même est fait pour vous relaxer, pas pour vous laver.
  • Faites attention à là où vous marchez : le sol a tendance à être glissant en raison des minéraux présents dans l'eau du onsen.
  • Bien que plusieurs onsen vous autorisent à porter une serviette (particulièrement pour les femmes), en règle générale, vous n'avez pas le droit de porter quoique ce soit à l'intérieur de la zone dédiée aux bains, comme mentionné précédemment.
  • Ne mettez rien d'autre que votre personne dans l'eau. Placez votre petite serviette sur la tête ou sur le côté. Si elle tombe accidentellement dans le bain, assurez-vous de l'essorer et de la sécher à l'extérieur du bain.
  • Les personnes pudiques sont autorisées à se couvrir avec la petite serviette avant d'entrer dans le bain.
  • De nombreux onsen ont plus d'un bain, en général de compositions minérales variées. Vous êtes libre d'en essayer autant que vous voulez (certains vous demanderont des frais supplémentaires) et vous avez seulement besoin de vous doucher avant d'entrer dans le premier bain.
  • La plupart des gens entreront et se relaxeront dans la partie la plus spacieuse du bain, mais ne s'asseoiront pas forcément à proximité directe de la source d'eau, qui peut être relativement chaude.
  • Si vous utilisez le sauna, asseyez-vous sur votre serviette. Ensuite, prenez une douche froide ou utilisez un bain froid.
  • Ne vous baignez pas de manière successive pendant trop longtemps : quittez immédiatement le onsen si vous commencez à avoir des vertiges ou si vous vous sentez nauséeux. Vous pouvez vous asseoir sur le bord du bain entre deux immersions.
  • Les photos sont interdites à l'intérieur de la plupart des onsen. Vérifiez cela avec le personnel avant d'entrer.
  • Vous pouvez parfaitement avoir une conversation ordinaire tout en vous baignant, mais soyez compréhensif à l'égard des autres et ne faites pas trop de bruit.
  • Faire de la plongée, éclabousser ou nager dans le bain est interdit.

Après vous être baigné :

  • On vous recommande de ne pas vous doucher après vous être baigné dans un onsen car vous rincer affaiblira les effets thérapeutiques des minéraux. Néanmoins, il vous ai aussi recommandé de prendre une douche ou un bain froid rapide, qui a ses propres bienfaits sur la santé, au moment de quitter les lieux.

  • En plus du savon et du shampooing, la plupart des onsen disposent d'équipements tels que des peignes et des sèches-cheveux installés dans les vestiaires.

  • Au Japon, boire du lait est une coutume populaire après le bain et beaucoup de onsen et de sento en proposent à la vente. Profitez-en pour goûter une bouteille de gyuunyuu aux fruits ("lait aux fruits") ou de gyuunyuu au café ("lait au café") rafraîchissant. Ils ont meilleur goût que ce que vous pouvez penser !

  • Autre spécialité des onsen, l'oeuf onsen (onsen tamago) est un oeuf cuit à la vapeur dans l'eau du onsen. Certains onsen vendent même leur propre eau en bouteille !

  • De nombreux onsen et hôtels ont une zone de repos. Profitez donc des divans confortables et des chaises de massage !

  • On vous encourage à boire de l'eau, du thé ou une boisson énergisante après vous être baigné, afin d'éviter une déshydratation.

  • Il n'est pas recommandé de boire de l'alcool tout de suite après le bain (bien que cela n'empêche pas de nombreuses personnes de le faire) : cela déshydratera votre corps d'autant plus.

  • Aussi relaxant que soit un bain dans un onsen, on recommande en général de ne pas se baigner plus de trois fois par jour.

Sources d'Eau Chaude remarquables au Japon

Bien que le Japon abrite un nombre incalculable de sources d'eau chaude aux caractéristiques variées et que le bain sous toutes ses formes soit une expérience cathartique, les onsen listés ci-dessous sont considérés comme la crème de la crème (Note : la plupart d'entre eux se réfèrent à des zones et des quartiers où l'on trouve des onsen, et non pas seulement à un onsen spécifique) :

Trois Onsen Importants au Japon

  • Atami Onsen (Shizuoka)

  • Nanki Shirahama Onsen (Wakayama)

  • Beppu Onsen (Oita)

Trois Sources d'Eau Chaude Célèbres

Selon The Pillow Book :

  • Arima Onsen (Hyogo)

  • Tamatsukuri Onsen (Shimane)

  • Sakakibara Onsen (Mie) or Bessho Onsen (Nagano)

Trois Sources d'Eau Chaude Célèbres

Selon Hayashi Razan :

Trois Sources d'Eau Chaude Anciennes

D'après le Nihon Shoki :

  • Dogo Onsen (Ehime)

  • Arima Onsen (Hyogo)

  • Nanki Shirahama Onsen (Wakayama)

Et enfin...

Les Japonais ne sont pas les seuls à apprécier les onsen : aussi, apprenez-en plus sur les macaques japonais de Nagano !